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Outliers – Malcolm Gladwell

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Disons-le haut et fort : on se sent plus intelligent après avoir lu un livre de Gladwell qu’avant ; on se demande où il veut nous emmener quand on est en train de le lire ; on ne peut pas s’empêcher de commencer (oh, juste un peu) le chapitre suivant quand on en a terminé un ;  on continue à y penser dans les jours qui suivent, mais aussi les semaines et les mois.

Dans sa dernière ( ?) livraison, le journaliste-écrivain Malcolm Gladwell s’intéresse aux « Outliers », les hors-cadre, ceux qui n’entrent pas dans les cases traditionnelles par le caractère exceptionnel de leur réussite ou de leur talent. Que ce soient les habitants de Roseto, petit village de Pennsylvanie où les maladies cardiaques sont de moitié moins fréquentes que partout ailleurs. Que ce soient les champions de hockey sur glace. Que ce soient les génies de la programmation informatique comme Bill Joy ou Bill Gates. Que ce soient les Beatles, ou Mozart. Que ce soit Oppenheimer, ou les enfants d’une école KIPP d’un quartier particulièrement défavorisé du sud de Brooklyn.

Selon sa manière maintenant éprouvée, Gladwell veut nous montrer que, contrairement à l’idée reçue, leur réussite hors norme n’est pas QUE le fruit de prédispositions innées ou uniques, mais aussi et surtout d’une part le fruit du hasard, d’autre part le fruit d’un travail acharné, et enfin le fruit d’un environnement familial, social, économique, parfois multi-séculaire.

Si la thèse n’est pas à proprement parler révolutionnaire, il faut reconnaître à Gladwell un art consommé dans la manière d’amener les différentes parties du puzzle de son raisonnement, un sens  aigu du choix des sujets, du conte scientifique et de la vulgarisation efficace, qui, il faut bien le dire, force l’admiration et emporte sans grand problème l’adhésion.

Ce livre marque même, de mon point de vue, un saut qualitatif majeur par rapport à ses parutions précédentes ; car l’on passe de la compilation d’articles, certes inspirés, à une vraie thèse brillamment illustrée et défendue. Cerise sur le gâteau, le dernier chapitre, qui relie l’appareil théorique et démonstratif précédent à l’histoire familiale de l’auteur, émouvant moment de retour sur soi-même – et sans grand doute genèse du projet du livre.

S’il fallait trouver quelques points de désaccord, on pourrait regretter une tendance au story telling un peu prononcée (le chapitre sur la distribution de la date de naissance des joueurs de hockey dans l’année commence par la narration d’un match ; celui sur l’homme « le plus intelligent du monde » Chris Lagan par celui de son passage à « Qui veut gagner des millions » ; etc.). C’est un peu la méthode des reportages de « Capital » appliquée à un chapitre de livres. Le procédé lasse et n’apporte pas grand-chose.

Dans la construction même du livre, j’avoue ne pas saisir l’intérêt pour la démonstration du chapitre sur l’analyse des crashes aériens d’Ariana et de Korean Airlines ; la conclusion sur le lien entre taux de crash et « Power Distance Index » est passionnante ; mais il devait y avoir plus direct et plus convaincant quant au lien entre culture et comportement ?

Mais tout cela est plus que compensé par le brio de la démonstration, la variété des sujets abordés et les réflexions que ce livre continue à inspirer après qu’on l’a refermé.

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